Betsy Jolas

Betsy JOLAS, compositeur à la Cité de la Musique à Paris le 4/11/06 Photo Jean-Christophe MARMARA / Le Figaro

©Jean-Christophe Marmara/ Le Figaro

Betsy Jolas was born in Paris in 1926. Her mother, the American translator Maria Jolas had studied singing and continued singing all her life. Her father, the poet and journalist Eugène Jolas founded and edited the magazine « transition », which featured over ten years most of the great names of the interwar period. notably James Joyce, whose Finnegans Wake came out in serial form under the heading « work in progress »

Her family settled in the United States in late 1940 . While completing her general studies in New York, then specializing in music at Bennington College, she joined the Dessoff choirs, thus discovering notably Renaissance music which was to have a lasting influence on her work.

Having returned to Paris in 1946, Betsy Jolas resumed her studies at the Conservatoire National Supérieur de musique, notably with Darius Milhaud and Olivier Messiaen. From 1971 to 1974 she served as Olivier Messiaen’s assistant at the Conservatoire and was appointed herself to the faculty in 1975 . She has since then also taught at Yale, Harvard, Mills College( D. Milhaud chair), Berkeley, Tanglewood, the University of Michigan, to name a few.

Betsy Jolas is a member of the American Academy of Arts and letters( 1983) and of the American Academy of Arts and Sciences(1995).

Her numerous works (she has been composing steadily since 1945!) are written for a great variety of combinations and have been widely performed throughout the world by first class artists such as William Christie, Kent Nagano, Claude Delangle, Anssi Karttunen, Håkan Hardenberger, Antoine Tamestit, Sir Simon Rattle…. and leading ensembles and orchestras among which : the Ensemble Intercontemporain, the Berlin Philharmonic, The Orchestre de Paris, The Boston Symphony Chamber players, the BBC Symphony…

Through her family background, Betsy Jolas was confronted at an early age with words and the singing voice and this may have protected her from some musical excesses of the after-war. An early follower of Pierre Boulez’s Domaine Musical in the 1960’s, she was always more a « fellow-traveler » than an unconditional disciple. Her music clearly sounds  contemporary, if only for being consistently atonal. Yet, unlike most composers of her generation, Betsy Jolas never encouraged a break with the past and her keen knowledge of tradition has often been felt as secretly backing her creative drive. She has indeed openly admitted many times her ambition to write expressive and beautiful music when such considerations were deemed outdated.



BETSY_JOLAS_FERRANTE_FERRANTI_CNSMDP2016-1 copie BETSY_JOLAS©Ferrante FERRANTI JOLAS Betsy ©E.Mathon, Centre de Presse Monaco, 2010


Veröffentlichte Werke


B-Day for Symphony Orchestra (2006) – 16 Min

Four Plages


J.D.E. (1966) – 9:30 Min

Just a Minute (2007) – 1 Min

A Little Summer Suite (2015) – 11:35 Min

D’Un Opéra de Voyage (1967) – 9:30 Min

Quatre Plages (1967) – 6:30 Min

Tales of a Summer Sea for Orchestra (1977) – 15:30 Min

Well Met 04 – Pantomime for 12 Strings (2004) – 55 Min

Well Met Suite (2016) – 10 Min


Werke für Orchester und Solisten

Histoires Vraies (2015) – 20 Minutes
für Orchester mit Solo-Trompete und Klavier

Musique d’Hiver for Organ and Chamber Orchestra (1971) – 16 Minutes
für Orchester und Orgel

Onze Lieder (1977) – 15 Min
für Orchester mit Solo-Trompete

Stances (1978) – 22 Min
für Orchester und Klavier

Trois Rencontres for Solo String Trio and Symphony Orchestra (1973) – 28 Min
für Orchestern und Streicher-Trio


Werke für Bläser-Ensembles

Préludes, Fanfares, Interludes, Sonneries (1983) – 20 Min


Werke für größere Ensembles bis 9 Instrumente

Figures for 9 Instruments (1965) – 15 Min

Lassus Ricercare (1970) – 10 Min


Werke für Ensembles und Solisten

États (1967) – 17 Min
Solo-Violine mit Percussion

Mots (1963) – 20:40 Min
für Gesang und Orchester

Points D’Aube
für Solo-Viola und Orchestern

Wanderlied (2003) – 12 Minutes
für Solo-Cello und Orchester


Werke für 2 – 6 Instrumente

Ah! Haydn
für Klavier, Violine und Cello

Orchestration: Viola und Piano

Four Duos
für Viola und Klavier

O Wall
für Bläserquintett

Plupart Du Temps No.2
für Tenor, Saxophon und Cello

Quartet No.3 (1973) – 17 Min

Quartet No.4 – Menus Propos
für Streichquartett

Quartet No.5
für Streichquartett

Three Duos
für Tuba und Klavier

für Gesang, Flöte und Klavier oder alt. 2. Flöten und Klavier

Trio – ‚Les Heures‘
für Violine, Viola und Flöte


Solowerke ohne Klavier

Episode No.6
für Viola

Episode No.7
für E-Gitarre

Episode No.8
für Kontrabass

Episode No.9
für Klarinette

für Flöte

Petite Fantaisie Pour Leo
für Flöte

für Flöte

für Harfe


Werke für Tasteninstrumente

für Cembalo

B For Sonata
für Klavier

Calling E.C.
Für Klavier ; alt. 2. Klaviere

Chanson d’Approche
für Klavier

Musique De Jour
für Orgel

O Bach! – 8 Min
für Klavier

Piecesjay Jaypieces
für Klavier

Tango Si
für Klavier

Une Journee De Gadad
für Klavier


Werke für Chor/ Gesang mit Begleitung

Autres Infantillages
für Kinder-Chor ; alt. mit Klarinetten Begleitung

Chant Dormant Dormant Chant
für Chor (S/A/T/B)

Concerto-Fantaisie „O night, oh“ (2001) – 31 Min
für Chor (S/A/T/B)

Diurnes (1970) – 14 Min
Gemischter Chor aus 12 Stimmen

Weiblicher Chor und Flöte

Savez-Vous Qui Est Mon Ami
Chor aus 3 versch. Stimmen

Sonata for 12 Mixed Voices
Chor aus 12 Stimmen


Werke für Chor und Orchester

Motet II (1965) – 17 Minutes
für Chor (S/A/T/B)


Werke für Solo-Gesang mit Begleitung

L‘ Ascension du Mont Ventoux (2004) – 55 Min
für Sopran, Sprecher, Flöte, Alt-Flöte, Piccoloflöte, Klarinette, Baßklarinette, Kontrabass-Klarinette, Violine, Cello und Harfe

L’oeil égaré
für Bariton und Klavier

Motet IV ‚Ventosum Vocant‘ (2002) – 24 Min
für Sopran, Flöte, Klarinette, Harfe, Violine und Cello

Quartet No.2 (1964) – 15:30 Min
für Sopran, Violine, Viola und Cello



Le Cyclope (1986) 1:30 Std.
für 9 Sänger, Posaunen und Band

Le Pavillon au Bord de la Rivière (1975) – 1:30 Std.
für 1 hoher Sopran, 6 Schauspieler, 2 Flöten, Englisch Horn, Posaunen und Schlagzeug


Andere Werke

Für 2 Saxophone

Caprice for One Voice
für Gesang, (männlich oder weiblich)

Caprice for Two Voices
für Mezzo-Sopran und Counter-Tenor

E.A. Petite Suite Variee
für C-Trompeten und Vibraphone

Episode No.1
für Flöte

Episode No.2
für Flöte

Episode No.3
für C-Trompete

Episode No.4
für Saxophon

Episode No.5
für Cello

Mon Ami
für Gesang und Klavier

Oh là!
Für 2 Saxophone

für Englisch Horn (oder Viola) und Cello

für 2 Saxophone


Unveröffentlichte Werke



La Nuit m’est courte (1947) – 5:30 min
für Chor

Arbres (1950) – 3:05 min
für Chor

Et le reste à l’avenant (1951) – 3:45 min
für Chor

Lamentations (2009) – 5:00 min
für 5 weibliche Stimmen


Solo Gesang mit Begleitung

O femmes (1961) – 1’15
für Bariton, Alt und Violoncello

On entend au loin (1961) – 1’30
für Bariton, Alt und Violoncello

Femme en son jardin (2010) – 8’30 min
für Chor, Alt, Violoncello und Klavier

Sur Do : Hommage à Purcell (2010) – 5’50 min
für Chor, Alt und Violoncello



«in memoriam Luigi Nono»
für Klavier und Vibraphon

für Violoncello Solo

«Un post-it pour Henri»
für Violoncello und Saxophon Tenor

«Frauenliebe» 21’30 min
für Alt und Klavier

 «Ruht wohl» 4’24 min
für Alt und Klavier

Fantaisie à 2 : “Come follow, follow…” (2001)
für Bass und Alt

Lovemusic (2005) – 12’13 min
für Flöte und Bass Klarinette

Teletalks (2008) – 18’ min
für 2 Klaviere

Rambles thru 44 the mysterious stranger by Mark Twain 30′ min
für Sprecher, Flöte, Klarinette, Violine, Violoncello, Harfe



Eine kleine Schütz Musik (2003) – 2’40 min
für Trompete, Posaune, Violine und Violoncello

Eine kleine Schütz Musik (2003) – 2’40 min
für Klarinette, Bassklarinette , Violine undVioloncello

Schütz suite (2009) – 3’35 min
für Chor, Alt, Violoncello und Klavier

Psaume 20 (1994) – Schütz – 3’ min
für Flöte, Oboe, Klarinette, Saxophon, Bongos, Horn, Harfe, Violine, Viola, Violoncello und Klavier

Psaume 117 (1994)– Schütz – 3’ 30 min
für Flöte, Oboe, Klarinette, Horn, Bongos, Harfe, Klavier, 2 Violinen, Viola, Violoncello und Kontrabass

O la, O che bon echo (2004) – Lassus – 2’ min
für Vibraphon und Klavier

O che bon echo (2010) – Lassus – 2’50 min
für Chor, Alt, Violoncello und Klavier

O flos florum (2006) – Dufay – 1’50 min
für Bläserquintett

O flos flagrans (2006) – Brasart – 1’45 min
für Bläserquintett

Now is the month of maying (2009) – Morley – 1’50 min
für Chor, Alt, Violoncello und  Klavier